Maldita Ciencia
21/08/2020

Por qué llevar mascarilla no aumenta la probabilidad de dar positivo en una prueba PCR

Nos habéis preguntado por publicaciones como esta o esta en las que se afirma que al llevar mascarilla todos los gérmenes que exhalamos quedan “atrapados” en ella y aumenta la probabilidad de dar positivo en una prueba PCR. No es cierto. Pepe Alcamí, virólogo del Instituto de Salud Carlos III, indica a Maldita Ciencia que si el virus está en la parte interna de tu mascarilla es que lo tienes en tu garganta. Si no, la mascarilla podrá tener otros microbios, bacterias que estén en la garganta o incluso otros virus pero estos "no serán amplificados por una PCR específica de coronavirus". Os lo explicamos.

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Las pruebas PCR para detectar el SARS-CoV-2 son específicas

El mensaje afirma que “a mayor uso de mascarillas, mayor probabilidades de dar positivo en una prueba de Covid”. “Todos los gérmenes que exhalas, se quedan atrapados en la mascarilla y retornan hacia dentro, los cuales se estancan en el conducto nasal que filtra el aire. Luego meten el hisopo en esta cavidad, para agarrar, cuántos más gérmenes mejor, el resultado será un positivo asintomático seguro”, indica.

No hay evidencias de que sea así. Si no se está infectado, por muchos gérmenes que acumule la mascarilla eso no provocaría un positivo en la PCR, ya que esta prueba solo detecta el SARS-Cov-2 y no da falsos positivos por cualquier otro virus.

En las publicaciones se afirma que el test PCR “solo detecta una secuencia de 200 letras Génicas [sic] de algún germen X” y que “basta con rascar esta zona, donde hay muchos gérmenes acumulados por el uso de la infecciosa mascarilla”.

Alcamí sostiene que “el mensaje es erróneo porque la prueba de PCR es específica”. Según cuenta, no es cierto que detecte "200 letras génicas de algún germen X". 

“El método de PCR se caracteriza porque utiliza para amplificar la secuencia genética de un germen cebadores o primers (sustancias necesarias en la reacción en que se basa las PCR) que corresponden a un fragmento del código de ese germen que es único en ese microbio. En el caso del coronavirus, la PCR amplifica sólo si el virus es el SARS-CoV-2, no amplifica el SARS-CoV-1 ni otros coronavirus respiratorios.”, afirma. Es decir, “se eligen fragmentos ‘únicos’ del virus que no están presentes en otros”.

Para explicarlo, pone como ejemplo los relatos cortos. Cuenta que entre diferentes relatos, sobre todo si están escritos en el mismo idioma, hay letras compartidas. Pero en todo relato hay una serie de palabras que no están en ningún otro relato. Por ejemplo, afirma que puede aparecer la palabra "canguro" en muchos relatos. Pero "el canguro se llamaba Willy y lo localicé en la sabana de Melbourne" solo existirá en un relato concreto. “Si buscamos esa frase entre mil relatos solo aparecerá en ese”.

Lo mismo ocurre en este caso: “Lo importante para tener una buena PCR es que seleccione un fragmento ‘original’ del virus que nos interesa diagnosticar. Si elegimos un fragmento compartido por otros coronavirus no podremos diferenciarlo, pero los tests de PCR que se utilizan diferencian perfectamente entre distintos coronavirus y más todavía entre virus de familias diferentes o microbios tan distintos y distantes genéticamente como las bacterias o los hongos”. Aquí os lo explicamos.

Los gérmenes que exhalamos ya están en nuestro tracto respiratorio y normalmente no suponen un riesgo para la salud  

¿Qué ocurre exactamente cuando usamos la mascarilla? Magdalena Martínez Cañamero, microbióloga de la Universidad de Jaén y miembro de la Sociedad Española de Microbiología, explica a Maldita Ciencia que principalmente se acumulan bacterias nuestras de la piel y de la boca que “son inocuas”.Una mascarilla reutilizada pierde la capacidad filtrante, ese es su peor peligro para el que la usa (y para los demás)”.

Sí que se puede correr el riesgo de contagiarse y padecer la COVID-19 si no se usa la mascarilla de manera adecuada, según la experta. Por ejemplo, si la tocamos o la guardamos mal. Aquí ya os explicamos cuál es la manera idónea de guardar la mascarilla (en un sobre de papel, una tela o un estuche de gafas viejo).

En la misma línea se posiciona Víctor Jiménez Cid, catedrático de Microbiología de la Universidad Complutense de Madrid y miembro de la Sociedad Española de Microbiología, que compara la mascarilla con la ropa interior. En su cara interna va a acumular tras su uso todo tipo de microorganismos procedentes de la microbiota de la piel y mucosas y, por la cara externa, microorganismos del medio ambiente. Los primeros no suponen ningún peligro para el usuario y los segundos, con las debidas medidas de higiene, tampoco (de hecho las mascarilla está protegiéndonos frente a ellos)”, afirma a Maldita Ciencia.

Juan Sabatté, médico y doctor en microbiología e investigador del Consejo Nacional de Investigaciones Científicas y Técnicas (CONICET) de Argentina, explica que retener algunos de los gérmenes que exhalamos es justamente la utilidad de las mascarillas. “No dejar pasar gérmenes o al menos disminuir notablemente su paso”, cuenta a AFP, medio que ha desmentido la información.

Explica que esto no tiene consecuencias negativas para la salud y que la posibilidad de que los microorganismos atrapados en la mascarilla reingresen al cuerpo “no ha sido debidamente estudiada”. Aunque así fuera, considera que esto no tendría gran relevancia: “Esos gérmenes ya están en nuestro tracto respiratorio y la exhalación de ninguna manera los elimina en forma considerable”.

Primera fecha de publicación del artículo: 21/08/2020.

Os estamos contando todos los bulos por los que nos estáis preguntando respecto a la COVID-19 en este recopilatorio. Además, tenemos un especial sobre este tema donde también puedes consultar consejos de prevención y preguntas y respuestas sobre el brote del nuevo coronavirus.

Fact-checkers de 30 países nos hemos unido para luchar contra la ola de desinformación que ha traído consigo el nuevo coronavirus iniciado en China, puedes leer más sobre los desmentidos en este artículo y en este otro del IFCN.

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