Maldita Ciencia
10/07/2020

¿El coronavirus se transmite por el aire? La OMS admite ahora que hay posibilidad de transmisión por aerosoles pero pide más investigación*

Como ya hemos contado en varias ocasiones en Maldita.es, el coronavirus se transmite a través de las pequeñas gotículas que una persona infectada puede expulsar al toser o estornudar, en el caso de que estas lleguen a las vías respiratorias de terceros. De ahí la duda de si este virus podría transmitirse también por aerosoles, es decir, que pudiese permanecer en el aire, haciendo de este un posible medio de contagio.

Después de varios meses señalando que esto no ocurría, la Organización Mundial de la Salud (OMS) indicó el 9 de julio que la transmisión del coronavirus mediante suspensión en el aire a largas distancias y durante mucho tiempo "puede ocurrir durante procedimientos médicos que generan aerosoles" y ha estado debatiendo y evaluando activamente si "también puede propagarse por medio de aerosoles en ausencia de procedimientos de generación de aerosoles, en particular en entornos interiores con ventilación deficiente".

La conclusión de la OMS es que "hasta la fecha no se ha demostrado la transmisión del SARS-CoV-2 por este tipo de ruta de aerosol; se necesita mucha más investigación dadas las posibles implicaciones de dicha ruta de transmisión" aunque, según la OMS, algunos brotes relacionados con espacios interiores abarrotados "han sugerido la posibilidad de transmisión por aerosoles, combinada con la transmisión por gotitas, por ejemplo, durante las prácticas de coro, en restaurantes o en clases de gimnasia"

Para la OMS, "en estos eventos, la transmisión de aerosoles a cortas distancias no puede descartarse, particularmente en lugares interiores específicos, como en espacios abarrotados y no ventilados lo suficiente por un período prolongado de tiempo con personas infectadas". El organismo añade que "en algunas circunstancias puede producirse una transmisión por vía aérea (como cuando se realizan procedimientos de generación de aerosoles en centros de atención sanitaria o, potencialmente, en lugares cerrados y poco ventilados en otros lugares).***

El 7 de julio la OMS decidió revisar su postura respecto a la posibilidad de que se esté dando. "Sobre la posible ruta de transmisión aérea hay nuevas evidencias pero no definitivas, y esa posibilidad se ve especialmente en condiciones muy específicas, como lugares con mucha gente y poco ventilados", explicó la experta Benedetta Allegranzi, de la Unidad Global de Prevención de Infecciones de la OMS.

Este cambio de postura es una respuesta a una carta que 239 científicos e investigadores publicaron el pasado 4 de julio en el que señalaban que las evidencias de esta posibilidad eran cada vez más sólidas y pedían a la OMS que reconsiderase su postura.**

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Durante varios meses la OMS había descartado esta posibilidad

Durante varios meses, la postura de la OMS era que esto no ocurría. Así lo dijo el 29 de marzo después de haber estudiado las evidencias científicas existentes sobre el SARS-CoV-2 hasta ese momento, y al contrario de lo que sugería la carta publicada por The New England Journal Medicine unos días antes. Esta insinuaba que el coronavirus podría aguantar hasta 3 horas en el aire.

Las pruebas en las que se sostenían las conclusiones preliminares de este documento se basaban en experimentos realizados en laboratorio, sin tener en cuenta los factores y las condiciones reales implicados en una situación real de contagio, cuando una persona tose o estornuda.

Ahora bien, la OMS mantiene las recomendaciones generales, entre las que destaca respetar la distancia social mínima de metro o metro y medio para evitar el contacto con las posibles gotas. También asegurarse una higiene adecuada, evitar llevarnos las manos a la cara y lavar estas frecuentemente. Así, haber tocado una superficie infectada no supondrá un riesgo de contagio.

"La transmisión por el aire es diferente de la transmisión por gotas, ya que la primera supone la presencia de microbios dentro de los núcleos de gotículas menores de 5 μm de diámetro, que pueden permanecer en el aire durante largos períodos de tiempo y transmitirse a distancias de más de un metro", indica la OMS en su comunicado.

Con respecto a si es posible detectar el virus en muestras de aire procedentes de las habitaciones de los pacientes infectados donde no hay o ha habido tratamientos que generen aerosoles, la OMS indica que son necesarios más estudios sobre el tema para establecer conclusiones definitivas.

"En base a la evidencia disponible [...], la OMS continúa recomendando las precauciones relacionadas con el aire para cualquier situación que implique la atención de pacientes con COVID-19, y consideran el uso de medicamentos y máscaras como una opción aceptable en caso de escasez de respiradores (N95, FFP2 o FFP3)", indica el texto.

Otros estudios sugieren que el coronavirus sí permanece en el aire*

Otros estudios y expertos sugieren que el virus sí está presente en los aerosoles o nuclei-droplets que se generan a partir de las microgotículas. Es el caso de este publicado el 3 de abril en la revista Nature Medicine, en el que "se detectan distintos virus respiratorios incluyendo el coronavirus en los dos tipos de partículas", explica Pepe Alcamí, virólogo del Instituto de Salud Carlos III. "Es la evidencia que hay publicada y parece que el virus va en aerosol también."

Este otro estudio del 26 de marzo explica que la transmisión del virus de una persona infectada a otra podría depender de algo más complejo que la división por tamaños de las gotículas que expelimos al toser o hablar, una idea que consideran anticuada, y que habría que imaginar una nube de gas, con dinámicas turbulentas, saliendo de nuestra boca.

"Aunque la estrategia de la distancia social es crítica en este momento de la pandemia, puede parecer sorprendente que lo que sabemos actualmente sobre las vías de transmisión de enfermedades respiratorias de infectado a infectado se basan en un modelo desarrollado en los años 30 que a día de hoy parece claramente sobresimplificado. Implementar recomendaciones de salud pública basadas en estos modelos antiguos puede limitar la efectividad de estas intervenciones".

El 1 de septiembre de 2020 se publicó un artículo científico que concluyó que una persona con COVID-19 infectó a 23 de los otros 67 pasajeros de un autobús con aire acondicionado. Las personas sentadas más cerca de la persona infectada no tuvieron un mayor riesgo de contagiarse, lo que según los autores se explicaría al menos parcialmente por la transmisión aérea del coronavirus.

Primera fecha de publicación: 29 de marzo de 2020.

* Modificado el 10 de abril para incluir más estudios que señalan la posibilidad de que el coronavirus permanezca en el aire.

** Modificado el 8 de julio para incluir la reconsideración de la OMS sobre este asunto.

*** Modificado el 10 de julio para actualizar la posición de la OMS al respecto.

**** Actualizado el 7 de septiembre con un nuevo estudio.

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