Maldita Ciencia
21/03/2020

Por qué el coronavirus no es como una gripe: COVID-19 tiene más mortalidad y transmisibilidad y no tiene tratamiento ni vacuna pero todavía se puede contener, según la OMS

Mucho se ha hablado sobre el COVID-19 y se lo ha comparado con la gripe estacional. Ya comparamos aquí la mortalidad y la transmisibilidad del brote de coronavirus con otras enfermedades. Os contamos también qué sabemos sobre su propagación, eficiencia y mortalidad.

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¿Qué sabemos sobre la propagación de la gripe estacional y el COVID-19?

"Tanto el COVID-19 como la gripe causan enfermedades respiratorias y se propagan de la misma manera, a través de pequeñas gotas de líquido de la nariz y la boca de alguien que está enfermo", ha explicado el director general de la Organización Mundial de la Salud (OMS) Tedros Adhanom Ghebreyesus. Sin embargo, hay importantes diferencias entre ambos virus.

"Menor eficiencia" pero mayor tasa de transmisión

"En primer lugar, COVID-19 no se transmite tan eficientemente como la gripe, según los datos que tenemos hasta ahora. En el caso de la gripe, las personas infectadas pero que aún no están enfermas son los principales impulsores de la transmisión, lo que no parece ser el caso de la COVID-19", según el director general de la OMS.

No obstante, la transmisibilidad se mide con el llamado número o ritmo básico de reproducción de una infección, que es es el número promedio de casos nuevos que genera un caso a lo largo de un período de tiempo. En epidemiología se denomina R0. Un R0 de 2 implica que cada persona infectada, de media, transmitiría el virus a dos personas y estas dos a cuatro y así sucesivamente.

En el caso del nuevo coronavirus, se cree que el R0 es de entre 2 y 2,5 para el virus del COVID-19, más alto que para la gripe, según la OMS a 17 de marzo. "Sin embargo, las estimaciones tanto para el virus COVID-19 como para el virus de la gripe son muy específicas en cuanto al contexto y al tiempo, lo que hace más difícil las comparaciones directas", advierte la OMS. El R0 aproximado de la gripe estacional y de la pandemia de gripe A en 2009 es de 1,5.

Hemos contactado con la Organización Mundial de la Salud para que aclaren a qué se refieren con una menor eficiencia de transmisión que la gripe si su ritmo básico de reproducción es mayor. Actualizaremos con su respuesta.

El coronavirus tiene mayor mortalidad

"La segunda gran diferencia es que COVID-19 causa una enfermedad más grave que la gripe estacional. Mientras que muchas personas en todo el mundo han desarrollado inmunidad a las cepas de la gripe estacional, COVID-19 es un nuevo virus ante el que nadie tiene inmunidad. Eso significa que más personas son susceptibles a la infección, y algunas sufrirán una enfermedad grave", ha contado Adhanom Ghebreyesus.

"A nivel mundial, alrededor del 3,4% de los casos reportados de COVID-19 han muerto. En comparación, la gripe estacional generalmente mata a mucho menos del 1% de los infectados", según el director general de la OMS. Esta es una comparativa compleja de establecer, como ya explicamos aquí.

A nivel global, las muertes respiratorias por gripe estacional están estimadas entre 290.000 y 650.000 muertes cada año.

Sólo en España durante la temporada de gripe 2017-2018 murieron 991 personas entre los 5.997 casos graves hospitalizados confirmados de gripe, según el Informe de Vigilancia de la Gripe en España del Centro Nacional de Epidemiología del Instituto Carlos III de Madrid. Esta epidemia duró 13 semanas y tuvo una tasa de mortalidad del 5,7% entre los casos hospitalizados de gripe. Esta tasa se calcula con las personas hospitalizadas con gripe mientras que la tasa de letalidad del coronavirus se hace con el total de casos, hospitalizados o no. Estas muertes se produjeron sobre todo en mayores de 64 años y el 98% tenía "algún factor de riesgo de complicaciones".

En cambio, una estimación posterior del propio Instituto de Salud Carlos III elevó las muertes relacionadas con la gripe a cerca de 15.000 tras producir 700.000 casos leves y 52.000 hospitalizaciones. Esto supone una tasa de mortalidad del 2,1% entre los casos leves de gripe.

Las estimaciones para Estados Unidos de la actual temporada de gripe en Estados Unidos son de entre 38 y 54 millones de enfermos, 400.000 - 730.000 hospitalizaciones y entre 24.000 y 62.000 muertes entre el 1 de octubre de 2019 y el 21 de marzo de 2020. La tasa de mortalidad estimada aproximada es de entre 0,04% y 0,16%.

A 2 de abril, los muertos del coronavirus son más de 10.000 muertos en España, más de 4.000 en Estados Unidos y de 40.000 a nivel mundial.

La gripe sí tiene vacunas y COVID-19 no

La tercera diferencia entre COVID-19 y la gripe estacional para Adhanom Ghebreyesus es que "tenemos vacunas y terapias para la gripe estacional, pero por el momento no hay ninguna vacuna ni tratamiento específico para COVID-19. Sin embargo, se están realizando ensayos clínicos de tratamientos y se están desarrollando más de 20 vacunas" para el coronavirus.

El coronavirus sí se puede contener, según la OMS

La última y cuarta diferencia entre la gripe estacional y el coronavirus para la OMS es que "ni siquiera hablamos de la contención de la gripe estacional: no es posible. Pero sí es posible para COVID-19. No hacemos rastreo de contactos para la gripe estacional, pero los países deberían hacerlo para el COVID-19, porque prevendrá infecciones y salvará vidas. La contención es posible", explicó Adhanom Ghebreyesus el 3 de marzo.

Diferencias en niños*

En esta comparativa entre las similitudes y diferencias entre el COVID-19 y la gripe publicada por la OMS el 17 de marzo, se incluyen otras diferencias a las dichas por el director general de la OMS el 3 de marzo. Una de ellas es el efecto en niños.

"Los niños son importantes impulsores de la transmisión del virus de la gripe en la comunidad", explica la OMS. En el caso del COVID-19, los datos iniciales indican que los niños están menos afectados que los adultos, como ya os contamos aquí. "Otros datos preliminares de estudios sobre la transmisión en el hogar en China sugieren que los niños se infectan de los adultos, y no al revés", añade la OMS.

Más casos graves en el coronavirus

"Si bien la gama de síntomas de los dos virus es similar, la fracción con enfermedades graves parece ser diferente. Para el COVID-19, los datos hasta la fecha sugieren que el 80% de las infecciones son leves o asintomáticas, el 15% son infecciones graves, que requieren oxígeno y el 5% son infecciones críticas, que requieren ventilación. Estas fracciones de infección grave y crítica serían más altas que las observadas para la infección por gripe", explica la OMS.

"Los que corren mayor riesgo de contraer una infección grave de gripe son los niños, las mujeres embarazadas, los ancianos, las personas con enfermedades crónicas subyacentes y las personas inmunodeprimidas. Para COVID-19, nuestro entendimiento actual es que la edad avanzada y las condiciones subyacentes aumentan el riesgo de infección severa", según la OMS, algo que ya os explicamos.

* Actualizado el 3 de abril con las preguntas y respuestas de la OMS sobre las diferencias y similitudes entre el COVID-19 y la gripe estacional publicado el 17 de marzo y nuevas evidencias sobre el coronavirus.

Os estamos contando todos los bulos por los que nos estáis preguntando respecto a la COVID-19 en este recopilatorio. Además, tenemos un especial sobre este tema donde también puedes consultar consejos de prevención y preguntas y respuestas sobre el brote del nuevo coronavirus.

Fact-checkers de 41 países nos hemos unido para luchar contra la ola de desinformación que ha traído consigo el nuevo coronavirus iniciado en China, puedes leer más sobre los desmentidos en este artículo y en este otro del IFCN. También puedes compartir este artículo utilizando el hashtag #CoronavirusFacts.

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