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Maldita Ciencia
10/08/2020

Cuidado con esta gráfica que relaciona la vacunación contra la gripe y las muertes por COVID-19

Se ha viralizado una gráfica que correlaciona una mayor vacunación contra la gripe en mayores de 65 años y una mayor mortandad frente a la COVID-19, la enfermedad causada por el coronavirus SARS-CoV-2. Os explicamos por qué no debéis hacerle caso.

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Correlación no es causalidad

Lo primero que hay que aclarar ante una imagen como esta es que correlación no implica causalidad. Es decir, que haya relación entre dos fenómenos no significa que uno provoque el otro. Si quieres saber más al respecto, en este artículo explicamos qué significa que correlación no significa causalidad.

La gráfica deja fuera países con alta tasa de vacunación y baja mortalidad como Grecia y Portugal

"No hay correlación en todos los países, hay claras excepciones en los dos sentidos. Paises Bajos, Bélgica y Grecia son tres buenos ejemplos de tasas de vacunación por gripe semejantes y tasas de mortalidad por COVID-19 muy dispares", explica a Maldita.es Isabel Jimeno, coordinadora del Grupo de Vacunas de la Sociedad Española de Médicos Generales y de Familia (SEMG).

Jimeno destaca que hay "un sesgo de selección importante (se vacunan más los sujetos con más patologías crónicas y de mayor gravedad)" y "nunca se puede deducir causalidad sino casualidad" ya que "influye mucho el envejecimiento poblacional, que es muy diferente en cada país".

"Se ha incluido selectivamente a países que en que se producía esta aparente correlación y se ha excluido a otros países en que no se producía dicha correlación como Finlandia, Noruega, Japón, Corea del Sur, Nueva Zelanda, entre otros", aclara a Maldita.es Ángela Domínguez, catedrática de Medicina Preventiva y Salud Pública de la Universidad de Barcelona y miembro del grupo de trabajo sobre vacunas de la Sociedad Española de Epidemiología.

Domínguez añade que también hay que tener en cuenta que "en el eje vertical de la gráfica los espacios entre los distintos valores miden todos lo mismo, pero cada valor es el doble del anterior, obteniéndose de esta manera un efecto irreal de agrupación en torno a la diagonal que no se
produciría si los espacios de dicho eje midieran diferencias también iguales, ya que la distribución real de los países seleccionados quedaría mucho más dispersa".

"El análisis es demasiado simplista porque entran muchos factores en juego. La tasa de mortalidad por COVID depende de la edad, de factores genéticos desconocidos, de factores inmunitarios en estudio, de factores relacionados con el sistema sanitario, de la rapidez de la respuesta, del sistema sociosanitario de cada país, de las comorbilidades de los pacientes... y no son comparables porque cada país es diferente", apunta Pablo Aldaz, portavoz del grupo de vacunas de PAPPS-semFYC (Programa de Actividades Preventivas y de Promoción de la Salud -Sociedad Española de Medicina de Familia y Comunitaria).*

Si metemos más países en la gráfica, el resultado cambia

Teniendo esto en cuenta hemos acudido a fuentes oficiales para hacer nuestra propia gráfica, que incluye también una línea de tendencia que muestra la correlación entre las dos variables (tasa de vacunación contra la gripe entre personas de 65 años o más y tasa de fallecidos por COVID-19 por 100.000 habitantes a 16 de julio de 2020). En la metodología y a pie de gráfica puedes leer de dónde proceden los datos.

Como se puede observar, Eurostat tiene datos de la tasa de vacunación frente a la gripe de 36 estados (27 de ellos con datos de 2018 o 2019), pero la gráfica viral sólo incluye a 17 países y uno de ellos que no está incluido en los datos de Eurostat (Estados Unidos).

Hay que aclarar que no hay datos disponibles para la tasa de vacunación de la temporada de gripe 2019-2020 y sólo cinco de los países tienen datos de 2019 mientras que la tasa de vacunación de Suiza corresponde a 2010 y la de otros cuatro países a 2014. Es decir, que los datos provienen de distintos años y eso impide una comparación correcta.

Entre los países ausentes se encuentran Portugal y Grecia, que tienen una alta tasa de vacunación frente a la gripe pero una baja tasa de mortalidad por COVID-19 a 16 de julio. Por otro lado, Macedonia del Norte, con una tasa de mortalidad superior a Luxemburgo pero una tasa de vacunación inferior a la de Letonia, tampoco aparece. Estos tres casos no encajarían en esa línea de correlación que se dibuja en la gráfica viral.

La gráfica viral tiene el eje vertical logarítmico en vez de lineal como hemos optado por representarlo. Pero aquí puedes ver cómo sería nuestra gráfica si utilizásemos los mismos ejes que la gráfica viral (eje lineal horizontal y eje vertical logarítmico).

La poca correlación entre la tasa de vacunación frente a la gripe y la de muertos por COVID-19 se debe al azar

Además, hemos calculado la correlación entre las dos variables (tasa de vacunación contra la gripe de personas de 65 o más años y tasa de mortalidad por COVID-19 por 100.000 habitantes) mediante un modelo matemático llamado regresión lineal con los valores de los 36 países disponibles en Eurostat más Estados Unidos.

La correlación se denomina r y es un valor entre el -1 y el 1. Si es cercano o igual a 1, indica una fuerte relación lineal y proporcional entre las dos tasas. Si r es cercano o igual a 0, indica una escasa o nula relación lineal y proporcional entre las dos tasas. Si se acerca a -1 significa una correlación negativa.

Different values for the Pearson Correlation Coefficient
r = 0 indica ninguna correlación, r= 0,3 indica ligera correlación positiva y r=-0,7 indica elevada correlación negativa. Fuente: Laerd Statistics.

La correlación o r en este caso es de 0,6446, es decir, hay cierta pero no fuerte correlación entre la tasa de vacunación frente a la gripe y la tasa de mortalidad frente a la COVID-19. Si dejamos sólo los países con tasas de vacunación de 2018 o 2019, apenas varía la correlación: 0,6467.

Para entender mejor por qué la correlación es débil tenemos que calcular el coeficiente de determinación o que determina cuánto cambia un factor (aquí la tasa de mortalidad) si cambiamos el otro (en este caso, la tasa de vacunación). es siempre un valor entre el 0 y el 1. Cuanto más se acerque a 1, mayor será la asociación entre ambos factores. Si es 0, no hay asociación entre las dos tasas. en nuestro caso es de 0,4155, es decir, sólo se explica un 41,55 % de la variabilidad total, así que la asociación entre ambas variables es baja.

Otro análisis estadístico que hemos realizado es el llamado p-valor. Al igual que el coeficiente de determinación, también es un valor entre 0 y 1 y se usa para indicar si un resultado observado se puede deber o no al azar. Un resultado no se considera estadísticamente significativo y permite asumir que la relación entre dos variables se debe al azar si el p-valor es superior a 0,05. ¿Cuál es el p-valor en nuestro caso? 0,295. Por lo tanto, se asume que el resultado no es estadísticamente significativo y la relación entre las dos variables se debe al azar.

No hay evidencias que relacionen la COVID-19 con la vacuna de la gripe

Aclarado esto, ¿qué pasa con la vacuna de la gripe y la COVID-19? Ya hemos hablado en Maldita Ciencia antes la relación entre vacunarse contra la gripe y el supuesto aumento del riesgo de tener coronavirus y un audio lleno de afirmaciones falsas que relaciona la pandemia de COVID-19 con la vacuna de la gripe.

"La idea que se pretende transmitir con la gráfica de que la vacunación
antigripal comporta un mayor riesgo de muerte si se enferma de COVID-19 no está apoyada por evidencias científicas. Las vacunas antigripales son vacunas muy seguras que siguen controles muy estrictos por parte de las agencias responsables", explica Ángela Domínguez.

La catedrática señala que "los resultados proporcionados por un estudio riguroso publicado recientemente sí que existe evidencia científica de que la vacunación antigripal no aumenta el riesgo de infección por coronavirus. Otros estudios epidemiológicos muy recientes también
apuntan a que la vacunación antigripal podría asociarse a una menor gravedad y mortalidad en las personas afectadas de COVID-19 si bien, como señalan los propios autores, se requieren más estudios para establecer si la relación observada es una relación causal o no".*

Que quede claro: no, no hay ninguna evidencia que relacione el SARS-CoV-2 con la vacuna contra la gripe.

Además, para dejarlo todo más claro, aquí tienes la tabla con los 37 países usado para generar la gráfica que correlaciona la vacunación frente a la gripe y la mortalidad frente a la COVID-19.Puedes ordenarla por tasa de vacunación, tasa de mortalidad por COVID-19 y por fecha de la tasa de vacunación frente a la gripe.

* Actualizado el 20 de julio con las declaraciones de Ángela Domínguez y Pablo Aldaz.

Primera fecha de publicación de este desmentido: 20/07/2020


METODOLOGÍA

La tasa de vacunación contra la gripe entre personas de 65 años o más es del último año disponible en Eurostat (la Oficina Europea de Estadística): 2018 para todos los países salvo España, Italia, Islandia, Croacia y Letonia (2019), Alemania, Portugal y Liechtenstein (2017), Turquía (2016), Bulgaria, Chipre, Austria, Polonia (2014) y Suiza (2010).

La tasa de fallecidos por COVID-19 por 100.000 habitantes procede de la división del número de fallecidos confirmados por COVID-19 a 16 de julio de 2020 publicado por el Centro Europeo para el Control y la Prevención de Enfermedades (ECDC por sus siglas en inglés) entre la población a 1 de enero de 2019 según Eurostat.

Los datos de vacunación frente a la gripe de Estados Unidos viene de los Centros para el Control y Prevención de Enfermedades(CDC) y la población es una estimación a 1 de julio de 2019 hecha por la Oficina del Censo de Estados Unidos.

La correlación o r la hemos calculado con Alculà. El coeficiente de determinación o y el p-valor lo hemos calculado en una hoja de cálculos, cuyo resultado puedes ver aquí.

Cálculo del coeficiente de determinación y p-valor con LibreOffice Calc.

Os estamos contando todos los bulos por los que nos estáis preguntando respecto a la COVID-19 en este recopilatorio. Además, tenemos un especial sobre este tema donde también puedes consultar consejos de prevención y preguntas y respuestas sobre el brote del nuevo coronavirus.

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