Maldita Ciencia
Maldito Bulo
16/04/2020

Qué sabemos sobre el supuesto menor riesgo de ser hospitalizados por COVID-19 por parte de los fumadores*

Ya os hemos contado en Maldita.es por qué los fumadores son más vulnerables al coronavirus. Pese a la evidencia científica, se han viralizado varios hilos de Twitter que afirman que en varios países los datos y varios estudios muestran cómo los fumadores tienen menos probabilidades de ser hospitalizados por el coronavirus. Os explicamos por qué no podemos sacar esa conclusión.

¿Menos fumadores en los hospitalizados en China?

La primera prueba que se aporta es un preprint, es decir un estudio que no ha pasado la necesaria revisión previa a ser publicado en una revista científica. Esto no invalida sus conclusiones pero sí hace necesario tomarlas con cautela.

Este primer estudio analizó el porcentaje de fumadores entre los pacientes de COVID-19 en China y lo comparó con el porcentaje de población fumadora en el país. Según los autores, el porcentaje de fumadores entre los hospitalizados es menor al de la población general, lo que no sólo no apoya que el tabaco sea un factor de riesgo del coronavirus sino que "podría sugerir un papel protector".

No obstante, el estudio no tiene en cuenta que el porcentaje de fumadores depende de varios factores como la edad y en el caso del coronavirus los hospitalizados son sobre todo personas de edad avanzada. En China el 41,5% de hombres mayores de 70 años fuman frente al 54% de todos los hombres, según una encuesta del año 2020. Los hombres también son la mayoría de los hospitalizados.

Precisamente el género es otro factor ignorado. Según los datos del propio estudio el 52,1% de los hombres chinos fuman frente al 2,7% de las mujeres. En cambio, un 57,7% de las personas hospitalizadas en China son hombres y un 42,3% mujeres. De haber un efecto protector del tabaco frente a la COVID-19, el porcentaje de mujeres hospitalizadas con COVID-19 debería ser mayor que el de hombres, como afirma en respuesta al artículo Peter Hajek, profesor de Psicología Clínica y director de la Unidad de Investigación de Salud y Estilo de Vida del Instituto Wolfson de Medicina Preventiva.

Tampoco se tienen en cuenta otros factores como los socioeconómicos que podrían explicar esos resultados, como admiten los propios autores. Y es que, como ya os explicamos en este artículo, correlación no implica causalidad.

Otros autores señalan también otras posibles razones para esta asociación: que las personas admitidas al hospital hayan dejado de fumar antes del ingreso y no cuenten como fumadores, que los fumadores con COVID-19 tengan menos probabilidad de admitir que lo son, que los fumadores es menos probable que vayan al hospital...

Los autores del estudio señalan como posible explicación de que el tabaco podría proteger frente al coronavirus que fumar reduce la expresión de la enzima ACE2, una de las proteínas con las que el coronavirus se une a las células de las vías respiratorias. No obstante, otro preprint señala lo contrario: que la enzima ACE2 se expresa más en fumadores, lo que podría indicar que los fumadores son más susceptibles al coronavirus. También el Centro Europeo para el Control y la Prevención de Enfermedades (ECDC por sus siglas en inglés) señala que la enzima ACE2 se expresa más en los tejidos pulmonares de fumadores, personas mayores y con algunos tratamientos contra la hipertensión.

Además, el neumólogo experto en tabaquismo y presidente de SEPAR (Sociedad Española de Neumología y Cirugía Torácica) Carlos A. Jiménez Ruiz afirma a Maldita.es que "en los fumadores la presencia de los receptores ACE2 es mucho mayor que en los no fumadores y por eso se está viendo claramente que aquellas personas que fuman multiplican por 2,5 o 3 sus posibilidades de desarrollar una forma grave de la enfermedad en comparación con aquellos no fumadores".

Carlos A. Jiménez añade que "también se sabe que los fumadores tienen una disminución de los mecanismos de defensa respiratorio y las infecciones por virus y bacterias son más frecuentes que en los fumadores. También se sabe que otros virus tipos de coronavirus como las causantes del SARS y del MERS tienen mayor capacidad de contagiar a los fumadores que a los no fumadores".*

¿Sólo 1,3% de fumadores entre los pacientes de COVID-19 en EEUU?

La otra supuesta prueba para apoyar que los fumadores son hospitalizados menos por coronavirus es que en Estados Unidos sólo el 1,3% de 7.162 pacientes de COVID-19 son fumadores, según los CDC (los Centros para el Control y Prevención de Enfermedades de Estados Unidos).

En realidad estos 7.162 pacientes son sólo el 5,8% de los 122.653 casos confirmados de COVID-19 en Estados Unidos hasta el 28 de marzo de 2020. Se incluyen a aquellos pacientes de lo que hay datos de sus condiciones de salud subyacentes y otros factores de riesgo. Según los CDC, este análisis "se vio limitado por las pequeñas cifras y los datos que faltan", lo que podría cambiar hallazgos podrían cambiar "a medida que se disponga de más datos".

De hecho, para algunas condiciones de salud y factores de riesgo como los trastornos neurológicos, las enfermedades hepáticas crónicas y ser fumador "se comunicaron pocos resultados graves; por lo tanto, no se pueden sacar conclusiones sobre el riesgo de padecer una forma grave de COVID-19 entre las personas de esos grupos".Pese a ello, los CDC también consideran que fumar actualmente o en el pasado es un factor de riesgo en el caso del COVID-19.

Según estos datos parciales de los CDC, entre estos 7.162 pacientes de COVID-19 de Estados Unidos de los que hay datos sobre sus condiciones de salud, el 2,3% eran antiguos fumadores y el 1,3% son fumadores actualmente. Pero esto obvia un dato importante: un 37,6% de los pacientes tienen uno o más factores de riesgo, lo cual podría incluir, por ejemplo, ser fumador y tener diabetes o ser exfumadora y tener esta embarazada.

Por lo tanto, del informe de los CDC no se puede saber el porcentaje exacto de cuántos pacientes con coronavirus en Estados Unidos son o han sido fumadores.

¿Menos fumadores en los hospitalizados en Francia?

Respecto a Francia, otro tuit afirma que "un índice notablemente bajo de fumadores hospitalizados con coronavirus comparado con la prevalencia del tabaquismo". La fuente enlazada son los datos aportados a 3 de abril de la red de hospitales de París.

Según este mismo documento, "el tabaquismo ha sido estudiado como factor pronóstico. El tabaquismo está asociado estadísticamente a una mayor mortalidad en los pacientes COVID-19 pero no a un procedimiento de reanimación". Mientras el 27,3% de los fumadores con COVID-19 que acudieron a los hospitales de París fallecieron, este porcentaje de fallecimientos fue de sólo el 9,3% entre no fumadores.

* Actualizado el 23 de abril con las declaraciones de Carlos A. Jiménez Ruiz. Actualizado también el titular.

Os estamos contando todos los bulos por los que nos estáis preguntando respecto a la COVID-19 en este recopilatorio. Además, tenemos un especial sobre este tema donde también puedes consultar consejos de prevención y preguntas y respuestas sobre el brote del nuevo coronavirus.

Fact-checkers de 41 países nos hemos unido para luchar contra la ola de desinformación que ha traído consigo el nuevo coronavirus iniciado en China, puedes leer más sobre los desmentidos en este artículo y en este otro del IFCN. También puedes compartir este artículo utilizando el hashtag #CoronavirusFacts.

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