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28/02/2020

El uso de las mascarillas contra el coronavirus: qué dicen los expertos y cuándo debes usarlas*

La expansión del brote de la enfermedad del nuevo coronavirus (COVID-19) en Europa ha llevado al desabastecimiento de mascarillas en algunas farmacias. No obstante, salvo excepciones; salvo que seas personal sanitario, tengas síntomas respiratorios o cuides de alguien que sospeches que tenga el virus las mascarillas no están entre las medidas de protección y prevención que recomienda el Ministerio de Sanidad.

Sí se recomienda evitar el contacto cercano con otras personas en caso de infección respiratoria, que al toser o estornudar se cubra la boca y la nariz con el codo flexionado o con un pañuelo desechable y evitar tocarse los ojos, la nariz y la boca. También se recomienda lavarse las manos frecuentemente.

El propio ministro de Sanidad Salvador Illa ha declarado que "no es necesario ir con mascarillas por la calle".

Lo ha explicado en rueda de prensa también Fernando Simón, director del Centro de Coordinación de Alertas y Emergencias Sanitarias del Ministerio de Sanidad.

Las excepciones

El Ministerio de Sanidad recomienda a los viajeros que lleguen a España de zonas afectadas por el brote de coronavirus que tengan síntomas compatible con la infección que se queden en casa y eviten el contacto con otras personas y si no pueden evitarlo que se coloquen una mascarilla. Los pacientes con coronavirus hospitalizados que deban ser traslados lo harán con mascarilla quirúrgica. El personal sanitario que lo traslade también debe llevar guantes y mascarilla quirúrgica, según el Ministerio de Sanidad.

Al personal sanitario que entre en contacto con posibles infectados u objetos de estas personas, el Ministerio de Sanidad le recomienda usar mascarillas con una eficacia mínima de filtración equivalente a FFP2 o "preferiblemente FFP3 si hay disponibilidad".

Hay que lavarse las manos, lo dice la OMS

Por su parte, la Organización Mundial de la Salud (OMS) aconseja "el uso racional de las mascarillas médicas para evitar el ‎derroche innecesario de recursos valiosos y su posible uso indebido". Esto significa ‎que sólo debe utilizarse una mascarilla si se presenta síntomas respiratorios ‎‎(tos o estornudos), si sospecha que tiene infección por el coronavirus ‎con síntomas leves o si está cuidando de alguien de quien se sospeche ‎que está infectado.

Sin embargo, el uso de una ‎mascarilla no garantiza por sí solo que no se contraigan infecciones y ‎debe combinarse con otras medidas de prevención como la ‎higiene respiratoria y de las manos y evitar el contacto cercano (debe guardarse por lo menos un metro de distancia con las demás ‎personas). ‎

La OMS explica cuándo usar la máscara:

  • Si estás cuidando de una persona con una posible infección del nuevo coronavirus.
  • Si estás tosiendo o estornudando.
  • Las máscaras son sólo efectivas cuando se usan junto con el lavado frecuente de manos con desinfectantes con base de alcohol o jabón y agua.
  • Si llevas una máscara tienes que saber cómo usarla y cómo deshacerte de ella.
Cartel explicativo de la Organización Mundial de la Salud.

¿Cómo ponerse y usar una mascarilla?

Las manos deben haber sido limpiadas con jabón y agua o desinfectante con base de alcohol antes de ponerse la máscara. Se debe cubrir la boca y la nariz asegurándose de que no dejar espacios entre la cara y la máscara. Una vez puesta, se debe evitar tocar la máscara. Si lo haces, debes limpiarte la manos con jabón y agua o desinfectante. La máscara debe ser sustituida en cuanto esté húmeda y no se deben reutilizar las mascarillas de un sólo uso.

Para quitarse la máscara, se debe hacerlo desde atrás, sin tocar la parte frontal de la máscara, tirarle inmediatamente en una cubo de basura cerrado y lavarse las manos, explica la OMS.

¿Mascarillas para todos?

Pero nos habéis señalado que en otros países y algunos artículos científicos sí promueven y recomiendan el uso generalizad de mascarillas contra el COVID-19. Os contamos lo que sabemos.

Es cierto que las mascarillas, hasta las caseras, protegen aunque sea parcialmente contra el coronavirus. "Los virus suelen estar en gotitas minúsculas de saliva, y eso puede quedar retenido por unas dos o tres capas de tela. Es poco probable que un virus atraviese todas esas capas. El ponerle barreras al virus es un sistema eficaz para protegerse y proteger a los demás", explicó a Maldita.es la jefa del grupo de Inmunología y Genómica del Instituto de Investigaciones Marinas de Vigo, centro del Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC) Beatriz Novoa.

"Sólo funcionan de forma segura las mascarillas que se usan en los hospitales fabricadas para específicamente retener virus. Y esas tenemos que dejárselas al personal sanitario que las necesitan mucho y no podemos desabastecer el mercado", aclara Novoa. Un estudio publicado en 2013 considera que las mascarillas caseras "sólo deberían se consideradas como un último recurso para prevenir la transmisión" de la gripe, "pero sería mejor que no haya protección".

Algunos estudios apoyan su uso generalizado

Un trabajo científico analizó la transmisión del síndrome respiratorio agudo severo (SARS) en Pekín, una epidemia provocó la muerte de 800 personas entre 2002 y 2003. Los científicos concluyeron que el uso de mascarillas fue muy protector frente al SARS entre la población general: usar siempre una mascarilla cuando se salía de casa se asoció con una reducción del 70% del riesgo infectarse respecto a no usar nunca una mascarilla. "Nuestro hallazgo de que el uso de la mascarilla redujo el riesgo apoya el uso de esta estrategia" por parte de la población general, opinan los autores del estudio.

"Por supuesto, es cierto que las mascarillas no funcionan perfectamente, que no reemplazan el lavado de manos y el distanciamiento social, y que funcionan mejor si se ajustan adecuadamente. Y por supuesto, las mascarillas quirúrgicas no filtran las pequeñas partículas virales" como lo hacen las mascarillas FFP2 y FFP3. "Sin embargo, incluso las mascarillas quirúrgicas protegen un poco más que no usar mascarillas en absoluto", se argumenta en un artículo de opinión en The New York Times que cita un artículo científico sobre la relativa eficacia del uso de mascarillas quirúrgicas frente a la gripe.

"Sabemos, gracias a las investigaciones sobre la gripe, que el uso de mascarillas puede ayudar a reducir las tasas de transmisión, así como el frecuente lavado de manos y el distanciamiento social. Ahora que nos enfrentamos a una escasez de mascarillas con filtro, los Centros Federales para el Control y la Prevención de Enfermedades [de Estados Unidos] recomiendan que las mascarillas quirúrgicas sean "una alternativa aceptable" para los trabajadores de la salud - de nuevo, obviamente porque alguna protección, aunque sea imperfecta, es mejor que ninguna", según el artículo de The New York Times.

La autora del artículo argumenta que dado que hay "evidencia creciente de transmisión asintomática" del coronavirus y la OMS recomienda a las personas enfermas llevar mascarilla porque disminuye "las posibilidades de que las personas infectadas infecten a otros, entonces todos debemos usar mascarillas".

En países asiáticos han recomendado el uso universal de mascarillas contra el COVID-19

El artículo de opinión de The New York Times destaca que aunque la Organización Mundial de la Salud y países como Estados Unidos no recomienden el uso universal de mascarillas frente al COVID-19, otros gobiernos sí pidieron a toda su población que usase mascarillas y han tenido "la pandemia bajo un control mucho mayor, a pesar de haber tener muchos viajeros desde China continental".

Es el caso de Hong Kong. Yuen Kwok-yung, microbiólogo de la Universidad de Hong Kong y asesor de las autoridades de esta región administrativa especial de China para contener el coronavirus, considera que la petición al comienzo del brote de que todos usan mascarilla ayudó a parar la transmisión del virus en Hong Kong y ha recomendado en una entrevista "usar una mascarilla para protegerse no sólo a sí mismo sino también a los demás, porque si usted está infectado pero es asintomático, aún podría detener la propagación usando una mascarilla".

Según un estudio científico no revisado por expertos, entre el 74,5% y el 97,5% de la población adulta general de Hong Kong llevaba mascarillas cuando estaban fuera de casa entre enero y febrero de 2020.

En Singapur las autoridades distribuyeron a comienzos de febrero 5,2 millones de mascarillas entre la población general. En Corea del Sur los medios de comunicación y autoridades recomendaban usar mascarillas, entre otras medidas. El gobierno surcoreano también distribuyó mascarillas y limitó la compra a dos mascarillas por semana y persona. Las medidas tomadas por Corea del Sur para parar la transmisión del virus han sido alabadas por la Organización Mundial de la Salud.

Por su parte, las autoridades de Taiwán recomendaron el uso de mascarillas en las visitas a hospitales, en personas con síntomas de infección respiratoria y para cuando las personas con enfermedades crónicas saliesen de casa pero "las personas sanas y los estudiantes no necesitan mascarillas", según un aviso del 4 de febrero. Eso sí, el Gobierno taiwanés aumentó la producción de mascarillas al comienzo del brote en China, permitió la compra de dos mascarillas por persona y semana (como Corea del Sur) y priorizó la distribución entre ancianos que viven solos y personas con diversidad funcional física o mental.

Además, el primer ministro de Japón anunció el 1 de abril que el gobierno distribuirá mascarillas de tela a unos 50 millones de hogares, ya que las mascarillas se han agotado en las farmacias y otras tiendas.

El director general del Centro Chino para el Control y la Prevención de Enfermedades ha declarado en una entrevista a Science Magazine ha declarado que en su opinión el gran error de Estados Unidos y Europa frente al COVID-19 es que "la gente no está poniéndose mascarillas". Según este científico, "muchas personas tienen infecciones asintomáticas o presintomáticas. Si usan máscaras faciales, pueden evitar que las gotitas que transportan el virus se escapen e infecten a otros".

Varios países europeos fomentan u obligan a usar mascarillas

De hecho, el Gobierno de Austria ha anunciado que todas las personas deben llevar mascarillas mientras hacen la compra. En República Checa el Gobierno hizo obligatorio el uso de mascarillas en público y ahora el uso es casi del 100% aunque la mayoría sean caseras, según el medio checo Prague Morning. En Eslovaquia también son obligatorias.

* Actualizado el 2 de abril para cambiar el titular de 'Mascarillas y coronavirus: por qué no la necesitas (salvo excepciones)' a 'El uso de las mascarillas contra el coronavirus: qué dicen los expertos y cuándo debes usarlas' y añadir la posición de otros países e instituciones respecto al uso de la mascarilla que contamos en este otro artículo.

Os estamos contando todos los bulos por los que nos estáis preguntando respecto al COVID-19 en este recopilatorio. Además, tenemos un especial sobre este tema donde también puedes consultar consejos de prevención y preguntas y respuestas sobre el brote del nuevo coronavirus.

Fact-checkers de 41 países nos hemos unido para luchar contra la ola de desinformación que ha traído consigo el nuevo coronavirus iniciado en China, puedes leer más sobre los desmentidos en este artículo y en este otro del IFCN. También puedes compartir este artículo utilizando el hashtag #CoronavirusFacts.

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