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Ni sólo afecta a hombres ni únicamente daña los pulmones: cinco mitos sobre el cáncer de pulmón

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El cáncer de pulmón es, con diferencia, la causa principal de muerte por cáncer entre hombres y mujeres, según la Sociedad Estadounidense contra el Cáncer (ACS, por sus siglas en inglés). Este organismo subraya que cada año fallece más gente por esta patología que por tumores de colon, mama y próstata juntos. Existen múltiples mitos relacionados con esta enfermedad, como que sólo afecta a hombres y a personas mayores o que es imposible prevenir su aparición.

No es cierto que el cáncer de pulmón sólo afecte a hombres

Existe la falsa creencia de que sólo los hombres pueden padecer cáncer de pulmón. Si bien es cierto que ellos son los más afectados, esta enfermedad ha duplicado su incidencia en mujeres en los últimos cinco años, según el Grupo Español de Cáncer de Pulmón (GECP).

En el informe Las cifras del cáncer en España, la Sociedad Española de Oncología Médica (SEOM) estima que en 2022 habrá un total de 30.948 diagnósticos de cáncer de pulmón, de los que 8.632 casos se darán en mujeres.

“Se estima que, en pocos años, la mortalidad por cáncer de pulmón superará a la del de mama y se convertirá en la primera causa (prevenible) de muerte prematura en las mujeres”, afirma a Maldita.es Rodrigo Córdoba García, que forma parte Grupo de Tabaco de la Sociedad Española de Medicina de Familia y Comunitaria (semFYC)

No sólo las personas mayores padecen cáncer de pulmón

Tampoco es cierto que sólo las personas mayores padecen cáncer de pulmón. Aunque es cierto que esta patología principalmente afecta a gente de edad avanzada, también hay menores de 40 años que la sufren, tal y como recoge un estudio publicado en la revista Lung Cancer.

Córdoba explica que la media de edad en el diagnóstico de esta patología es de 64 años, “lo que significa que se dan casos en la década de los 40 y 50 años y también en los 70 y 80”.

Cualquier fumador que ha consumido tabaco (sólo o mezclado con otras sustancias) durante 20 o más años “corre el riesgo de padecer la enfermedad”. Unos 10 años después de dejar de fumar, el riesgo de morir por cáncer de pulmón es aproximadamente la mitad al de una persona que aún fuma, según la ACS.

Los no fumadores también pueden padecer cáncer de pulmón

No es verdad que sólo los fumadores padecen esta enfermedad. Luis Seijo, neumólogo y coordinador del área de oncología torácica de la Sociedad Española de Neumología y Cirugía Torácica (SEPAR), cuenta a Maldita.es que entre el 10% y el 15% de los cánceres de pulmón ocurren en personas que nunca han sido fumadoras.

Después de fumar, la segunda causa de cáncer de pulmón es el tabaquismo pasivo, según Córdoba. El humo contiene una amplia gama de vapores y partículas tóxicas que, al ser inhaladas, son perjudiciales para el propio fumador (tabaquismo activo) y para quienes lo rodean (tabaquismo pasivo), tal y como os hemos explicado en Maldita.es.

La Sociedad Estadounidense contra el Cáncer subraya que la exposición a este humo puede causar cáncer de pulmón o enfermedades respiratorias en personas que nunca han fumado.

Un estudio publicado en la revista Anales de Pediatría indica que el tabaquismo pasivo durante la infancia también se ha relacionado con un mayor riesgo de desarrollar cáncer, tanto en los primeros cinco años de vida como en la edad adulta. Los autores señalan que el 17% de los casos de carcinoma primario de pulmón en no fumadores adultos puede atribuirse a la exposición al humo del tabaco en la infancia y adolescencia.

Entre las causas del cáncer de pulmón, Córdoba también menciona la exposición al radón (un gas emitido por la desintegración de algunos elementos químicos en las rocas y en la tierra), la predisposición genética y la contaminación ambiental en grandes ciudades.

El cáncer de pulmón no sólo afecta a los pulmones

Otro mito es que el cáncer de pulmón sólo daña los pulmones. Pero, en realidad, puede afectar a otras partes del organismo. Si el cáncer de pulmón se propaga al cerebro o al hígado, la ACS indica que puede provocar alteraciones del sistema nervioso (como dolor de cabeza, adormecimiento de un brazo o una pierna, mareos, problemas con el equilibrio o convulsiones) o que la piel y los ojos adquieran un color amarillento.

Este cáncer también puede causar dolor en los huesos (por ejemplo, en la espalda o en las caderas) o una hinchazón de los ganglios linfáticos (unos grupos de células del sistema inmunitario) ubicados, por ejemplo, en el cuello o por encima de la clavícula.

Cuando se diagnostica el cáncer de pulmón, Córdoba señala que la expectativa de vida media es de ocho meses. Sólo un 15% de los pacientes “sobrevive más de cinco años”. “En ocasiones, los síntomas iniciales proceden de las lesiones metastásicas más que del pulmón”, destaca.

Prevenir el cáncer de pulmón es posible

También existe la falsa creencia de que en la mayoría de los casos resulta imposible prevenir el cáncer de pulmón. El 80% de estos tumores puede evitarse tan sólo dejando el tabaco, según el Grupo Español de Cáncer de Pulmón.

Seijo coincide en que “la mejor manera de evitar tener un cáncer de pulmón es no fumar y evitar la exposición pasiva al humo del tabaco”. Si este hábito se abandona antes de que se desarrolle el cáncer, el tejido pulmonar dañado comienza a repararse gradualmente, tal y como señala la ACS.

Para minimizar el riesgo de padecer cáncer de pulmón, este organismo también aconseja evitar la exposición al radón y llevar una dieta saludable que incluya múltiples frutas y verduras.

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