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¿Por qué a las lagartijas les vuelve a crecer la cola?

Publicado lunes, 20 septiembre 2021
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¿Por qué a las lagartijas les vuelve a crecer la cola?

Es conocido que las lagartijas y otros reptiles tienen la capacidad de deshacerse de su cola para distraer a un posible depredador mientras huyen para salvar su vida. No sólo eso, sino que son capaces de que les vuelva a crecer. Por este asombroso ‘superpoder’ reptiliano nos habéis preguntado. La clave de su recuperación son las células indiferenciadas o células madre que tienen en esa zona y que son capaces de generar una nueva cola.

La cola de las lagartijas es multifuncional: mantiene el equilibrio cuando corren, ayuda a interaccionar con otras lagartijas, acumula reservas de grasa y, en caso de ataque, puede separarse del cuerpo y seguir moviéndose con contracciones espasmódicas distrayendo al depredador. Lo explica a Maldita.es Miguel Ángel Carretero, doctor en Biología e investigador y profesor en el CIBIO-InBIO (Centro de Investigación en Biodiversidad y Recursos Genéticos) de la Universidad de Oporto (Portugal) especializado en reptiles.

El nombre técnico de esta capacidad esautotomía caudal. Las lagartijas logran hacerlo mediante una fuerte contracción de un anillo muscular situado en la base de la cola, como aclara a Maldita.es Francisco José García, zóologo y maldito que nos ha prestado sus superpoderes. Carretero advierte que la pérdida de este miembro es un “recurso extremo que implica costes para la vida del animal” como una menor velocidad y actividad. Es por ello por lo que a las lagartijas les conviene regenerarla.

¿Y cómo lo hacen? Gracias a unas células indiferenciadas o células madre que, tras la pérdida, de la cola empiezan a producir nuevos tejidos, según aclara Carretero: “Este proceso puede durar unos pocos meses y, si la lagartija se alimenta bien, acabará con una cola completa. Eso sí, las vértebras serán de cartílago en vez de hueso y con coloraciones y escamas levemente diferentes, de modo que siempre se notará el punto de fractura”. Si todo va bien en el futuro, la lagartija podrá volver a usar el mismo truco. 

García da una explicación más detallada de este proceso de regeneración. La zona se recubre con tejido epitelial (capas de células que revisten la superficie y cavidades del cuerpo) para formar un capuchón epidérmico. Después, se creará una estructura cónica llamada blastema gracias a las células indiferenciadas. Estas irán regenerando el tejido de lo que será el ‘sucedáneo de cola’, plenamente funcional para el animal. El proceso puede tardar hasta 60 días, un plazo muy largo en especies de vida corta, advierte el zóologo.

Un estudio publicado en 2014 en la revista científica PLOS One encontró que al menos 326 genes del lagarto anolis verde (Anolis carolinensisse activan en la regeneración de la cola, incluidos genes implicados en el desarrollo embrionario, en la respuesta a señales hormonales y en la cicatrización de heridas.

Francisco José García señala que también las salamanquesas y más de 200 especies de invertebrados son capaces de regenerar, no sólo esta parte del cuerpo, sino también apéndices completos. Pero las lagartijas son las especies más cercanas a los humanos capaces de regenerar una parte de su cuerpo.

En este artículo ha colaborado con sus superpoderes el maldito Francisco José García.

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Primera fecha de publicación de este artículo: 18/08/2021