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Bebés y mascotas: ¿cómo influye en la salud de los más pequeños convivir con animales?

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En Maldita Ciencia ya hablamos sobre si acudir a la escuela infantil podía o no tener repercusión a largo plazo en la salud de los más pequeños. Hoy nos habéis preguntado lo mismo, pero en relación a la convivencia de estos con mascotas, como perros y gatos. Lo cierto es que hay estudios que muestran que esta puede hacer que los bebés y niños, en el futuro, desarrollen menos alergias.

"El sistema inmunológico durante los primeros años de vida es inmaduro. Poco a poco se van formando las defensas", explica a Maldita Ciencia Margarida Castell Escuer, miembro de la Sociedad Española de Inmunología (SEI) y catedrática de Fisiología en la facultad de Farmacia y Ciencias de la Alimentación de la Universidad de Barcelona. "En general, vivir con mascotas tiene el papel de fomentar el desarrollo del sistema inmunitario", añade.

Por ejemplo, este estudio, publicado en 2018 en la revista científica PLoS One concluye que, en los niños de entre 7 a 9 años que participaron en la investigación y que convivían con mascotas, los casos de alergia eran menos.

Según los autores, "los principales hallazgos respaldan resultados anteriores: que el cuidado de mascotas durante la primera infancia se asocia con menos alergia y que el efecto protector de su cuidado aumentó con el incremento del número de animales". Además, indican que el efecto protector no solo influyó en la alergia clínica, sino también en la sensibilización a los animales y al polen, lo que sugiere un mecanismo subyacente de "mini-granja".

La teoría que proponen los autores de este otro estudio es que "la exposición temprana a la suciedad y las bacterias del pelaje de un perro, podría crear inmunidad temprana". La investigación, llevada a cabo por científicos de la Universidad de Alberta (Canadá) y publicada en la revista Microbiome, mostró que los bebés de familias con mascotas presentaban niveles más altos de dos tipos de microbios asociados con menores riesgos de enfermedades alérgicas y obesidad.

Según Castell, las células que constituyen el sistema inmunitario, sobre todo las que tienen una vida muy larga, se forman a medida que contactan con gérmenes y "los memorizan". "El contacto de forma secuencial con ellos favorece el desarrollo de la inmunidad. Si se contacta con una cantidad excesiva de gérmenes se puede llegar a enfermedad, pero sin duda el sistema inmunitario recordará aquella infección y podrá luchar contra ellos en sucesivos ataques", concluye la miembro de la SEI.

Ahora bien, los Institutos Nacionales de Salud de Estados Unidos proponen una serie de consejos para niños, mujeres embarazadas y personas con sistemas inmunes debilitados que puedan corren un mayor riesgo de enfermarse por los animales: lavarse bien las manos después del contacto con animales y mantener a sus mascotas limpia y con las vacunas al día.

Además, según la Clínica Mayo, "en el caso de que las heces (en este caso de gato) estén infectadas con el parásito que causa la toxoplasmosis, las mujeres embarazadas o cualquier persona podrían contraer la enfermedad". Por ello, recomiendan evitar su contacto y una correcta higiene.

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