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Maldita Ciencia
03/08/2020

Qué se considera una ola de calor y cómo puedes protegerte (a ti y a los demás) de las altas temperaturas

Que levante la mano el que no ha podido dormir hoy por el calor. Si te encuentras en el centro y sur de la Península seguramente tu mano esté bien alta ahora mismo. Si estás en el norte y te has librado, enhorabuena, disfrútalo.

Estamos en esos meses en los que las temperaturas no dan tregua y ya no sabemos qué hacer para aliviar el sofoco. ¿Estamos en una ola de calor o es simplemente lo esperable a finales de julio? ¿Qué es exactamente una ola de calor? Te lo explicamos.

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¿Qué es una ola de calor?

Según explica la Agencia Española de Meteorología (AEMET) en este documento, no existe una definición única y precisa del término "ola de calor". Sí sabemos que se trata de un periodo de temperaturas excepcionalmente altas que duran varios días y afectan a una superficie importante de la geografia de un país, pero no hay una cifra concreta que tenga que superar el termómetro, un número exacto de días o una superficie determinada a la que deba afectar.

"Esa imprecisión en el término da lugar a interpretaciones subjetivas de lo que es una ‘Ola de calor’, observándose en muchas ocasiones una tendencia a exagerar sobre el tema. En verano es normal que haga calor y no podemos hablar de ola de calor, cuando las temperaturas, aún siendo altas o incluso muy altas, sean relativamente habituales en el periodo estival".

Debido a esa imprecisión en la definición, y teniendo en cuenta que no son igual de excepcionales 35 grados en Sevilla que en Molina de Aragón, la AEMET considera una definición adecuada de ola de calor la siguiente: "un episodio de al menos tres días consecutivos, en que como mínimo el 10% de las estaciones consideradas registran máximas por encima del percentil del 95% de su serie de temperaturas máximas diarias de los meses de julio y agosto del periodo 1971-2000."

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¿Cuándo se produce una ola de calor?

La meteoróloga Mónica Sánchez explica en el blog Meteorología en Red cuándo se produce una ola de calor. Suelen ocurrir durante la canícula, que es el periodo del año en el que más calor hace y que en España se produce aproximadamente entre el 15 de julio y el 15 de agosto.

Aunque podríamos pensar que el solsticio de verano (21 de junio en el hemisferio norte) es el día de más calor, ya que es cuando los rayos del sol inciden de forma más directa sobre la superficie terrestre, Sánchez explica que en ese momento "como el agua y la tierra apenas han empezado a absorber el calor, la temperatura se mantiene todavía más o menos estable".

Sin embargo, según avanza el verano y especialmente a mediados de julio, los océanos del hemisferio norte que mantenían el ambiente relativamente fresco ya han acumulado suficiente calor como para no ser capaces de enfriar el aire y por eso comienzan esas semanas de temperaturas más altas.

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¿Cómo protegerte (a ti y a los demás) del calor?

Nuestro cuerpo es bastante hábil a la hora de regular su temperatura independientemente de las altas temperaturas exteriores. La sudoración es en esto un mecanismo clave: al evaporarse el sudor de la piel se lleva consigo parte de ese calor.

Pero para que la sudoración funcione adecuadamente es importante mantenerse hidratados bebiendo muchos líquidos. Aquí ya aclaramos algunos bulos y mitos relacionados con el calor, entre ellos si es cierto que se lleva mejor bebiendo líquidos calientes. La respuesta es que no hay evidencias que señalen si es mejor beber caliente o frío, lo importante es beber lo suficiente. Eso sí, será mejor que evites el alcohol o la cafeína porque favorecen la deshidratación.

En cuanto a la ingesta de líquidos, tal y como explica en esta web el Ministerio de Sanidad, si tienes cerca niños o personas mayores asegúrate de que beben también lo suficiente. Los niños no siempre piden agua, sobre todo si son muy pequeños, y a partir de cierta edad la sensación de sed se desregula y por tanto las personas mayores también corren un mayor riesgo de deshidratación. Ofréceles agua de forma regular para evitar que sufran un golpe de calor.

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Evita salir en las horas centrales del día, cuando más calor hace, y especialmente evita hacer deporte durante ese tiempo. Mejor aprovechar las primeras horas del día cuando aún hace fresco, o si no la última hora de la tarde en la que el sol pega con menos fuerza.

Eso sí, protégete la piel, salgas a la hora que salgas, con una crema fotoprotectora adecuada (recuerda aplicarla también bajo la mascarilla), ropa fresca y un sombrero o gorra para evitar insolaciones.

Primera fecha de publicación: 28 de julio de 2020.

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