Maldita Ciencia
07/03/2020

¿Qué sabemos sobre el efecto que tiene el coronavirus en los niños? Se infectan menos y con menor gravedad

Nos habéis consultado sobre el impacto que tiene el coronavirus en los niños y si son inmunes a esta infección. Os explicamos qué sabemos.

Primeros menores afectados en España: una en Madrid y dos en Castilla-La Mancha*

Aunque hasta el momento los datos muestran que se infectan menos, sí existen casos. A fecha de 4 de marzo hemos conocido los primeros casos de menores infectados en España: una en Madrid y dos en Castilla-La Mancha.

Fernando Simón, director del Centro de Coordinación de Alertas y Emergencias Sanitarias del Ministerio de Sanidad, ha recopilado estos casos y llamado a la calma: "Sabemos por los miles de casos en China que a los niños les afecta menos y que, en general, tienen una evolución clínica mucho más benigna, con una mortalidad realmente baja".

El 2% de los infectados detectados son menores de 20 años

Niños menores de 10 años suponen el 0,9% de los casos confirmados de coronavirus en China hasta el 11 de febrero de 2020. Los infectados entre 10 y 19 años son el 1,2%, según el Centro Chino de Prevención y Control de Enfermedades. El Ministerio de Sanidad de España aporta el dato de que el 77,8% de las personas afectadas tienen entre 30 y 79 años y sólo un 2% son menores de 20 años.

El 3% de los pacientes del COVID-19 eran menores de 15 años y entre los pacientes chinos hay "un déficit de infecciones entre niños", según un estudio con datos de 507 pacientes entre el 13 y 31 de enero de 2020.

Los niños "tienen menos riesgo pero cualquier afección de menor tiene muchísimo más impacto", ha afirmado en El Objetivo Fernando Simón, director del Centro de Coordinación de Alertas y Emergencias Sanitarias del Ministerio de Sanidad.

En Girona se ha confirmado un caso de coronavirus en una menor de 16 años con síntomas leves a 1 de marzo, según el Departament de Salut de la Generalitat de Catalunya. Estuvo en el norte de Italia entre el 14 y 16 de febrero. Es el primer caso de un coronavirus de una persona menor de edad confirmado en España.

Poco efecto en niños y sin mortalidad de momento

"En el inicio del brote no se describieron casos en población infantil. Posteriormente, se ha descrito afectación en niños con una clínica leve o incluso ausencia de síntomas que se han relacionado con una dinámica de transmisión intrafamiliar", explica el Ministerio de Sanidad. Este organismo añade también que durante la epidemia de SARS, otra enfermedad provocado por un coronavirus, "se observó que los niños menores de 12 años tenían un curso más leve de la enfermedad y menor probabilidad de requerir ingreso en UCI; durante esa epidemia no se detectó ningún fallecimiento en niños menores de 12 años".

Se ha observado la ausencia de síntomas serios en niños con coronavirus, según este estudio publicado a comienzos de febrero. La tasa de letalidad entre niños menores de 10 años ha sido nula y de 0,2% entre 10 y 19 años en China hasta el 11 de febrero de 2020, según los datos del Centro Chino de Prevención y Control de Enfermedades. En cambio, el 80% de los fallecidos tenía más de 60 años, según el Ministerio de Sanidad.

Otro estudio analizó nueve casos de menores de un año hospitalizados con coronavirus en China hasta el 6 de febrero. Un caso no tenía síntomas, cuatro tenían fiebre, dos tenían síntomas leves del tracto respiratorio superior y sobre los otros dos casos no había información disponible sobre los síntomas. Ninguno de estos menores de un año de edad tuvo complicaciones graves.

No obstante, una publicación de investigadores chinos y uno de Estados Unidos indica que los niños son tan susceptible como los adultos a infectarse por el coronavirus. Siguieron por al menos 12 días, 1.286 contactos cercanos de 391 casos confirmados de la COVID-19 en Shenzhen (China), y les hicieron periódicamente test, independientemente de que tuvieran síntomas o no. Detectaron una tasa de positivo similar en todos grupos de edad (aunque algo superior en los mayores 59 años), con tasas de 7,4 y 7,1% en niños de 0-9 años y de 10-19, respectivamente mientras que en los grupos de 30-39 años y 40-49 años son de 6% y 4,9%.

Sin embargo, hay que puntualizar que este estudio es de momento un preprint, es decir que no ha pasado la necesaria revisión previa a ser publicado en una revista científica. Que no esté publicada en una revista científica tras revisión previa no invalida sus conclusiones pero sí hace necesario tomarlas con cautela. Además, el número de casos analizados es muy pequeño.**

¿Por qué los niños están más protegidos?

Se especula sobre los motivos por los que los niños se infecten menos y con menor gravedad. A día de hoy no sabemos por qué esto es así aunque hay varias hipótesis.

Los viajeros son una parte importante de los infectados analizados y esta población es habitualmente adulta, según una hipótesis propuesta en un estudio antes citado. Además, al provenir los datos del sistema de salud hay mayor presencia de los casos más graves, lo que implica más facilidad para detectar el coronavirus en personas mayores. Los casos graves están asociados con personas con enfermedades previas y personas mayores.

Otro trabajo científico afirma que es posible que los niños podrían tener menos probabilidades de infectarse o, si están infectados, podrían mostrar síntomas más leves, lo que explicaría su menor porcentaje de infecciones de coronavirus detectadas.

Respecto a la menor gravedad del coronavirus en niños, se hipotetiza que al sufrir frecuentemente otras enfermedades causadas por otros tipos de coronavirus como el resfriado común, la neunomía y la bronquiolitis. Esto les proporcionaría cierta inmunidad a los niños.

* Actualización: Hemos modificado esta pieza para incluir los últimos datos sobre los primeros menores afectados en España.

** Actualizado el 24 de abril con un estudio.

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