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MALDITA CIENCIA

Cuánto va a tardar en enfriarse la lava del volcán de La Palma y por qué no debes caminar sobre ella aunque parezca sólida

Publicado viernes, 24 septiembre 2021
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El volcán de Cumbre Vieja de La Palma dejará en algún momento de emitir lava. Entonces la cuestión será saber cuándo se enfriará la lava y si se podrán usar esos terrenos para cultivos o construir viviendas. Te explicamos lo que se sabe de momento y aclaramos por qué es peligroso caminar por encima de la lava aunque parezca sólida.

A 24 de septiembre, Luis Somoza, geólogo y vicedirector científico del Instituto Geológico y Minero (IGME-CSIC), aclara a Maldita.es que no se está trabajando en calcular cuándo se enfriará la lava porque la prioridad es seguir la erupción volcánica. El geólogo señala que el tiempo de enfriamiento de la lava va a depender del flujo de esta pero “normalmente en la zona interna se mantiene la lava caliente durante tiempo”. Por eso, aclara Somoza, una vez se acaba la erupción no se puede caminar encima de la lava aparentemente solidificada porque “las coladas se enfrían por arriba pero en el interior siguen incandescentes”.

Por su parte, José María Cebriá, vicedirector del Instituto de Geociencias de Madrid (CSIC-UCM), señala a Maldita.es que saber cuándo se va a enfriar el material que ha salido del volcán es “muy complicado” porque depende de muchos factores como el espesor de la colada, su porosidad, la temperatura de la lava y la temperatura ambiente y del suelo y la transmisividad del calor, entre otros. Además parámetros como el espesor de la colada varían porque en unos puntos puede ser más gruesa que en otros.

Cebriá no tiene datos más allá de los publicados en medios de comunicación sobre el espesor de las coladas, que hablan desde hasta 10 o 12 metros, pero “una colada basáltica como ésta, con temperaturas iniciales en torno a 1.100 grados, y un espesor medio de 10 metros, a temperaturas ambientales medias de 20 grados, puede tardar en enfriarse y solidificar de unos 9 meses a año y medio”.

En declaraciones a eldiario.es Pablo J. González, geofísico volcánico del CSIC en Tenerife, ha afirmado que "depende del espesor" de la colada, "pero si está en torno a cuatro metros de media se enfriará en unos meses o un año. Si es más importante veremos fumarolas en algunos sitios durante varios años". Un factor que influye en el enfriamiento es el tipo de lava, en este caso basáltica: "normalmente viene de un reservorio más profundo y más caliente, [que puede estar] en torno a los 1.100 o 1.200 grados", explicaba González a eldiario.es, lo que supone alargar el enfriamiento. 

¿Y una vez se enfríe, se podrán usar esos terrenos para cultivar o construir? "Los terrenos que gana la lava son impracticables para el cultivo a corto plazo. Hay que esperar 15 o 20 años, no son útiles para prácticamente nada antes", señala Manuel Nogales, investigador del Instituto de Productos Naturales y Agrobiología (IPNA-CSIC) y delegado del Consejo Superior de Investigaciones Científicas en Canarias.

Respecto a construir sobre la lava, el ingeniero de Caminos con un máster en Geología, Esteban García, ha recordado a eldiario.es que las propias islas Canarias son lava solidificada pero “hay que esperar a que se enfríe del todo”. González señalaba que "hay que ver la magnitud del campo lávico para ver si es factible o no" reconstruir las carreteras o desenterrar las casas destruidas.

“La superficie de la colada de lava se enfría rápido, pero el interior lo hace más lentamente", destaca a Maldita.es Ramón Casillas, catedrático de Petrología y Geoquímica de la Universidad de La Laguna. De cara a dar usos a esos terrenos, el catedrático aclara que primero la lava se solidifica y se forma la roca y luego, la roca se tiene que enfriar y “puede tardar mucho tiempo en hacerlo”.

Estos terrenos pueden ser utilizados para explotaciones agrícolas “siempre que se traiga el suelo de otro lugar porque el tiempo que se puede tardar en formar un suelo, en las condiciones climáticas en las que se encuentran estas coladas, es del orden de siglos”. De cara a construir, Casillas aclara que no es experto en ese campo, pero que, tras enfriarse suficientemente la colada, habría que romper la roca como cualquier otra, para luego levantar los cimientos y construir encima. *

Imagen: El volcán de La Palma en erupción el 20 de septiembre de 2021. Fuente: Unión Europea, Copernicus Sentinel-2.

* Actualizado el 27 de septiembre de 2021 con las declaraciones de Ramón Casillas.