Maldita Tecnología
17/05/2020

¿De dónde viene Internet? La red de redes que nació del cruce entre universidades y militares estadounidenses

Cada año, el 17 de mayo se celebra el Día Mundial de las Telecomunicaciones y la Sociedad de la Información (también llamado Día de Internet), impulsado por la Asociación de Usuarios de Internet de España y avalado por las Naciones Unidas. Hemos pensado que es un buen día para contaros a aquellos que no lo sepáis de dónde salió Internet como tal y quiénes lo crearon. Para los más jovenzuelos esta tecnología ha estado 'siempre ahí', porque incluso en nuestros primeros recuerdos ya nos suena que existía en muchas casas, pero usar Internet en un hogar para uso cotidiano no era tan común antes de los años 2000.

Internet no siempre se llamó así. Pese a que veamos esta infraestructura como una 'entidad' enorme y única, donde se puede hacer prácticamente de todo, en realidad es un soporte de redes y más redes de distintos orígenes que permite que haya comunicaciones tan complejas. Además, cada día nacen más redes de comunicación para conectarse a las que ya hay y así unir a diferentes partes del mundo en una plataforma común. Internet es, en realidad, una red de redes.

Pero vamos por partes. Cuando nació esta infraestructura, en el año 1969, se bautizó como ARPANET y se creó con el propósito de garantizar un método de comunicación seguro y fuera de los canales tradicionales de la época, como el teléfono o la radio. Puede que os sorprenda, pero Internet surgió de una iniciativa militar, promovida por la Agencia de Proyectos de Investigación Avanzados de Defensa de Estados Unidos (más conocido como DARPA, por sus siglas en inglés), y por supuesto no tenía absolutamente nada que ver con lo que es ahora.

Así era el esquema del Arpanet en sus inicios: paquetes que se intercambiaban y fluían por nodos.

El Internet primitivo nace en Estados Unidos por una iniciativa del Departamento de Defensa

En 1962, Estados Unidos estaba en alerta continua por una posible confrontación nuclear con la Unión Soviética, en plena Guerra Fría. Su infraestructura de telecomunicaciones estaba en manos de pocas empresas y corría el riesgo de ser atacada y dejar sin conexión a todo el país. Es por eso que el Departamento de Defensa de Estados Unidos empezó a estudiar técnicas para comunicarse con universidades y otras instituciones estatales por otros canales que fueran interoperables y seguros, y sobre todo hacerlo a través de ordenadores.

El sistema de "conmutación de paquetes", como se conoce a la tecnología en la que está basada la primera versión de Internet, consistía en que la información fuese pasando de nodo en nodo hasta llegar a su destino. Si uno de estos nodos fallase, los paquetes que llevaban la información podían encontrar otra ruta a través de ellos para hacerlo. ¿Cómo? Pues porque cada uno de esos paquetitos estaría formado por pequeños fragmentos de información que se separarían al enviarse y se volverían a juntar al recibirse, pasando por esos canales.

La idea fue de un ingeniero eléctrico polaco llamado Paul Baran y dos científico de computación, Leonard Kleinrock y Donald Davies. Trabajaban como investigadores en diferentes universidades y centros, como la Universidad de California en Los Ángeles (UCLA) o el Instituto Tecnológico de Massachussetts (MIT). Por estos dos centros pasaron los primeros paquetes de información que llevaba la ARPANET (que en realidad fueron mensajes muy cortos y que en un primer intento llegaron a medias por lo frágil que era el sistema). En el entramado completo del que surgió la red de redes, sin embargo, intervinieron multitud de profesionales.

Una de las primeras máquinas que soportaban la infraestructura de Arpanet. Foto: DARPA.

"Arpanet fue la columna vertebral de Internet hasta 1990. Tantos actores fueron parte de su desarrollo que no sería posible en un concurso de preguntas y respuestas dar un solo nombre para la consulta: '¿Quién inventó Internet?' La Red no tiene un padre, sino muchos", escribe la periodista especializada en tecnología y política Natalia Zuazo en Guerras de Internet. Hacia finales de los 70, la red se expandía de Silicon Valley y Los Ángeles, en el oeste, a Bostón y Washington, en el este. "El mapa no era casual ni antojadizo: aquellos eran los epicentros universitarios y militares del país", explica Zuazo.

Entrada la década de los 70, la red de redes que se convertiría en Internet llega a la University College de Londres, creando el primer nodo de comunicación fuera de Estados Unidos. De ahí en adelante.

Alerta a navegantes: Internet y la 'web' no son la misma cosa

En 1989 llega otro gran cambio para Internet, que ya ha pasado la pubertad y sienta precedentes para el que conocemos hoy en día. Entre medias de estas dos fechas, se van perfeccionando los protocolos técnicos para conseguir mejores comunicaciones y que los ordenadores de distintos fabricantes no solo estén interconectados sino que además puedan "entenderse". O sea, que todos funcionen con un idioma informático común (el protocolo TCP/IP, por si queréis profundizar en lo técnico).

Seguro que más de una vez has escuchado hablar de la 'web' o la 'red' (su traducción en español) para referirse a Internet porque navegamos a través de 'páginas web' y es una infraestructura de redes. Pero Internet y 'web' no son lo mismo y esto a veces genera confusión.

En ese año entra en juego la World Wide Web, de donde salen las tres 'w' que vemos al principio de las páginas web cuando se crea el lenguaje HTML (lenguaje de marcas de hipertexto). La cara más visible de su creación es el programador inglés Tim Berners-Lee, que la diseña en el seno de la Organzación Europea para la Investigación Nuclear (CERN, por sus siglas en inglés), y que servirá para empezar a volcar contenido en forma de texto y enlaces que llevan a otros sitios en lo que conocemos como "páginas web".

Recreación del inicio de la World Wide Web con un simulador del CERN. Foto: CERN.

"Si a alguien le preocupa no saber distinguir un protocolo de un boquete en la pared, no pasa nada, porque todos hemos utilizado muchos", escribe el informático y denunciante estadounidense Edward Snowden en su libro, Vigilancia Permanente al explicar cómo funciona la estructura de la World Wide Web en una versión para dummies. "Los protocolos son como los idiomas de las máquinas: las normas comunes que siguen para entenderse entre ellas", dice.

El "http" o "https" que aparece al principio de la dirección de un sitio "son las sigas en inglés del protoco de transferencia de hipertexto, el lenguaje que utilizamos para acceder a la World Wide Web, es decir, la gigantesca colección de sitios web, en su mayoría basados en texto, pero que también admiten audio y vídeo, como Google, YouTube o Facebook", explica, y así con muchos códigos de letrás más (protocolos) que permiten acciones como enviar correos o ver contenido audiovisual en Internet.

Como veis, Internet como infraestructura y como sistema de redes interconectadas no es lo mismo que la 'web', que es como conocemos el gran sistema de contenidos e interacciones que usamos nosotros hoy en día. Ha pasado por muchas perfecciones desde la década de los 70, y este es sólo un pequeño resumen de todo ello. Esperamos que al menos te hayas hecho una pequeña idea de su historia.

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